The question of Elephant

'There are a lot of children’s books that talk about love, but none do it quite as deeply as this one. Originally published in Flemish, and translated by David Colmer, The Big Question is, of course, about love.

 

The animals in this book have an annual meeting, which is usually chaired by Turtle. This time, Ant has been called in for the job as Turtle’s wife is sick. Ant is so ambitious that she has even bought a new pair of glasses, so she looks the part. At this meeting one animal is allowed to ask a question – that the group then answers. The answering is done in a powwow, and each opinion is weighed the same as the next. Even that of the Stone. Elephant is the asker on this occasion.

 

The question is of course about love, and each of the answers from everybody from Mouse to Snow White, to Apple Tree gives a unique answer. In fact, of course, love can be anything that two people, or things, or elements make it. Even the clouds have love, through moving in the same direction. The personalities of each entity are elucidated very lightly, especially that of Ant, the director of the scene of discussion.

 

The illustrations have an incredible abstract beauty. The illustrator, Kaatje Vermeire uses collaging, leaf rubbings, cut-outs, and beautiful illustrative elements to create something quite unique among picture books. The detail is astounding – the animals meet at the top of a big hill for their annual get-together, and the ants work to take, in order from the front to the back – a supermarket trolley of books and a lamp, a couch, a drum, a lounge chair, a dining room chair, a gramophone, a butterfly catcher, and a bath. The colouring is mostly in shades of grey, with splashes of orange, peach, green and pink, blue and red to enhance the details. The format of the book is foolscap, unusually, but I think it was a wise choice from the publishers, Kapiti Island publisher Book Island – it showcases the illustrations wonderfully.

 

This is a sophisticated picture book, though one that children are certainly capable of understanding. The themes are not adult, though perhaps the answers to the question cannot quite be understood by younger children. I would suggest an audience over 6 years old.

 

Most of all though – buy it for your love if you enjoy it yourself. If they agree with this book, you are with the right person.' (Reviewed by Sarah Forster)

 

 

'Elephant has something on her mind. It’s a difficult question and she can’t stop thinking about it. Luckily it’s the annual general meeting so everyone will be able to help her to find the answer.

 

Ant is chairing the meeting as Turtle is ill and she’s even bought a pair of glasses for the occasion. Once the meeting is underway, and after much hesitation, Elephant finally asks her question ‘How do you know you love someone?’ There is an odd array of participants at the meeting including: fairy tale characters, animals, inanimate objects, the elements, trees and plants and circus performers, and each has their own interpretation of love, except the sceptical Ant, who is far too busy for love.

 

Snow White says that when she kisses her prince she forgets all her troubles, while the stone has a nice warm feeling when his sweetheart is close by. ‘When I see my love I start to blush’ the apple whispers shyly. The giggling clouds say they ‘always float in the same direction’ and the snowflakes gurgle that they ‘melt for each other’. The acrobat exclaims that “Love is all of those things” but it is only Ant who doesn't seem to understand.

 

The Big Question is a modern fable with a wonderful message. Belgian writer Leen van den Berg’s unusual, philosophical tale about the many sides of love, eloquently translated by David Colmer, is complimented by the startling surreal illustrations by Kaatje Vermeire. This gorgeously produced picture book is sure to capture your attention instantly.' (outsideinworld.org.uk)

 

 

'Una storia universale sull'amore, adatta per tutte le età. Come ogni anno, tutti salgono sulla cima della collina per risolvere un enigma. Questa volta la tartaruga non può prendere nota dell'evento, vuole restare accanto alla moglie malata e lascia il compito all'operosa formica. Sulla vetta, l'elefante pone la domanda: «Come fai a sapere se ami qualcuno?». Il topo, l'albero di mele, Biancaneve, l'orso polare, l'esploratore... ognuno risponde basandosi sulla propria esperienza e non sembra esserci una soluzione unica e definitiva. Ma perché la formica sembra non capire il senso delle parole dei suoi amici? Scritto e disegnato da due amatissime autrici fiamminghe e già tradotto in numerose lingue, Il dubbio dell'elefante è una fiaba appassionata sui mille volti dell'amore. Il racconto semplice e poetico di Leen van den Berg esplode nei meravigliosi disegni di Kaatje Vermeire una raffinata stratificazione di tecniche grafiche capace di dare vita a un mondo di assoluta fantasia che racconta la verità dei sentimenti. Spero che questo nuovo libro illustrato non scaldi soltanto il cuore dei bambini. Il libro non è infantile e può ugualmente essere letto dagli adulti. I disegni sono così dettagliati e espressivi che potrebbero stare altrettanto bene in una galleria. Questo libro è un lavoro unico e meraviglioso.'

 

 

'Es gibt Fragen, die schwierig sind. So schwierig, dass sie sich einer schlichten Antwort entziehen. So schwierig, dass sich nicht nur Dichter und Denker seit Menschengedenken darüber den Kopf zerbrechen und versuchen, die Antwort in Worte zu fassen. So schwierig, dass eine Antwort fast unmöglich scheint. Fast.

Im 'Vom Elefanten der wissen wollte, was Liebe ist' ist der Elefant, der für die Versammlung der Tiere eine Frage mitgebracht hat. Gemeinsam wollen sie versuchen, die Antwort zu finden. Dazu sind sie wie jedes Jahr auf ihren Hügel gestiegen. Anders als sonst hat aber nicht Herr Schildkröte den Vorsitz, da seine Frau krank ist, sondern leitet eine Ameise die Sitzung. Zielstrebig, ehrgeizig und äußerst effizient will sie zeigen, was in ihr steckt, mahnt die Teilnehmenden zu knappen Antworten, protokolliert akkurat und in bestem Beamtenton, schnörkellos, knapp. Zunächst muss sie dafür sorgen, dass der Elefant endlich seine Frage formuliert. Da tut er, wenn auch zögernd: »Woher weiß man, dass man jemand liebt?«

 

Die Antworten der Teilnehmerinnen und Teilnehmer kommen in Form von Erinnerungen, kleinen Gedankensplittern, spontanen Eingebungen. Jede und jeder kann etwas zu diesem Thema beitragen. Herr Maus erinnert sich das Gefühl, das er hatte, als er seine Geliebte das erste Mal sah. Schneewittchen berichtet davon, wie sie beim Küssen ihres Prinzen alles andere vergisst. Und ausgerechnet der Stein gesteht, dass es ihm immer schön warm ist, wenn seine Liebste neben ihm liegt. Das Meer, die Wolken, der Apfelbaum, der Eisbär, die Sonne, die Schneeflocken, die Großmutter und andere mehr teilen mit den anderen das, was für sie Liebe ist. Dinge, Tiere, Menschen: Alle kennen das Gefühl. Am Ende fasst der Akrobat die Einblicke und Fragmente schlicht zusammen: »Das ist es. Das alles ist es.«

 

Antwort genug für den Elefanten, der eilig die Zusammenkunft verlässt. Ebenso wie alle anderen. Die Letzte, die geht, ist die Ameise. Und auch sie fasst das Gehörte für sich zusammen: »So ein Unsinn.«

 

»Es ist Unsinn, sagt die Vernunft«, beginnt Erich Frieds Liebesgedicht ›Was es ist‹. Und aus der Sicht der Vernunft stimmt es. Es ist Unsinn. Es braucht den Blick der Liebenden und der Liebe selbst um das Wesen der Liebe zu begreifen: »Es ist was es ist,

sagt die Liebe«. Mit dieser Perspektive hat sich die niederländische Autorin Leen van den Berg der Frage genähert, hat gesammelt, zusammengetragen und den Liebenden poetische Bilder von dem, was die Liebe ausmacht, in den Mund gelegt. Für jeden und jede ist sie anders, immer wieder neu und immer wieder gleich. »Unsinn«, wenn man die Frage rational und nüchtern angeht. Rosarot, voller Herzklopfen und unbeschreiblich schön, wenn einen das Gefühl selbst erwischt hat, wenn man liebt.

 

Kaatje Vermeire begleitet das Liebesgedicht, zu dem die Geschichte wird, mit außergewöhnlichen Illustrationen in zarten Tönen, eine Mischung aus Buntstiftzeichnungen, Druckgrafik und Collage, die wie hingehaucht wirkt. Grau, grün und rosarot sind die Farben, in denen sie ihre Bilder komponiert, und die eine eigene, faszinierende Welt herbeizaubern. Emsige Ameisen krabbeln über die Buchseiten und versuchen durch ihr »sinnvolles« Tun eine Welt zusammenzuhalten, die längst ihren eigenen Regeln gehorcht. In einem Reich, das dem verlorenen Paradies gleicht, tummeln sich Menschen und Tiere, lösen sich vor dem Hintergrund auf, scheinen Luft und Licht zu werden. Das ist eben die Liebe.

 

Ihr Gegenstück sind die Dunkelheit und die Einsamkeit, Erfahrungen, die das Ende der Geschichte markieren und beschreiben, wie es der Ameise geht. Ungern lässt man sie auf der letzten Seite zurück. Alleine. Und wünscht ihr, dass sie irgendwann auch einmal diese wundervolle Erfahrung machen wird, die man Liebe nennt. Und die in diesem Bilderbuch so treffend eingefangen wird. (ANDREA WANNER, Kulturmagazin)

 

 

'Liksom varje år hade allt och alla vandrat upp på den lilla kullen. Denna gång bar Elefanten med sig en svår fråga som han gått och grunnat på: Hur vet man att man älskar någon? Musen, Snövit, Mormor och de andra försöker stilla Elefantens undran och det visar det sig att det finns mer än en förklaring på vad kärlek är och hur den känns

 

En varm och rörande bilderbok om kärlekens alla aspekter, med tankeväckande texter av Leen van den Berg och underbara illustrationer av Kaatje Vermeire.

 

"Detta är en underbart poetisk och filosofisk bilderbok i generöst format."

(Helene Ehriander, Bibliotekstjänst)